¿Por qué no podemos permitirnos perder a los murciélagos?

Escrito por Ale. A.F ; última actualización: August 08, 2018

Los murciélagos sufren un problema con la percepción del público. Ampliamente representados como villanos por las culturas occidentales, gran parte del público en general asocia a los murciélagos con el Halloween, los cementerios y el alter ego de un cierto Conde de Transilvania sediento de sangre. Contrariamente a la opinión popular, no son ni malvados roedores voladores, ni tienen la intención de contagiarte de enfermedades aterradoras y letales.

En realidad, los murciélagos son mamíferos longevos, inteligentes e inofensivos, cuyas contribuciones tras bambalinas a las economías humanas y los ecosistemas han pasado desapercibidos por mucho tiempo. Pero las nuevas amenazas de un hongo y los fuertes vientos de la energía renovable ponen en peligro no solo su existencia, sino también a miles de millones de dólares en beneficios relacionados con los murciélagos.

Los beneficios de los murciélagos para los humanos

La asociación de los murciélagos con los vampiros es algo irónica, dado que solo tres de las más de 1,200 especies conocidas consumen sangre, y todas viven en América Latina, no en Transilvania. La mayoría de los murciélagos se alimentan de insectos, frutas o néctar. En 2011, el especialista en murciélagos de la Universidad de Boston Thomas Kunz y sus coautores publicaron un estudio que cuantifica los beneficios ecológicos y económicos significativos, pero a menudo infravalorados, que brindan los murciélagos.

Los murciélagos devoradores de insectos, que representan el 70 por ciento de todas las especies de murciélagos, pueden consumir dos tercios de su peso corporal en insectos cada noche, incluidas las plagas que pueden diezmar los cultivos y transmitir enfermedades a humanos y animales. En solo un año, un millón de murciélagos consumen el equivalente a 694 toneladas de insectos.

En las regiones tropicales, los murciélagos que comen fruta y néctar juegan un papel esencial en la dispersión de semillas y polen. Los murciélagos son polinizadores críticamente importantes del agave nativo utilizado para producir tequila y mezcal, industrias multimillonarias en México. Otros cultivos comerciales atendidos por murciélagos incluyen a los mangos, los plátanos, los higos, las papayas, los aguacates, la manteca de karité y a una gran cantidad de especies ornamentales y de madera.

El excremento de murciélago, llamado guano, ha sido extraído para obtener fertilizantes y suministra nutrientes esenciales para peces que habitan en cuevas y salamandras en peligro de extinción. Los murciélagos también proporcionan valores culturales y estéticos. La observación de murciélagos en la colonia Congress Avenue Bridge, hogar de 1.5 millones de murciélagos brasileños de cola libre, genera más de US$3 millones en beneficios económicos directos para la ciudad de Austin, Texas anualmente.

El apocalipsis de los murciélagos.

A nivel mundial, la degradación del hábitat y el comercio de carne de monte han disminuido las poblaciones de murciélagos que consumen muchas frutas y néctar. En América del Norte, el futuro de muchas especies de murciélagos insectívoros pende de un hilo debido a las mortalidades sin precedentes derivadas de las amenazas previamente desconocidas del síndrome de nariz blanca y el desarrollo de la energía eólica.

El síndrome de la nariz blanca apareció por primera vez en los murciélagos de América del Norte en 2006, y desde entonces ha arrasado en 31 estados y cinco provincias canadienses, principalmente en el este y el medio oeste, con casos recientes en el estado de Washington. En menos de una década, ha matado a más de 5,7 millones de murciélagos, una tasa de mortalidad descrita por los científicos como "el declive más precipitado de la vida silvestre de América del Norte en la historia registrada".

Como su nombre lo indica, los murciélagos infectados con el hongo extremadamente virulento y amante del frío (Pseudogymnoascus destructans) desarrollan un brote blanco difuso alrededor de sus hocicos y alas. Además de destruir las membranas y los tejidos de las alas, evita que los murciélagos hibernen por completo, lo que les hace perder las reservas de grasa necesarias para el invierno y mueren de hambre. Las colonias infectadas han visto una mortalidad superior al 90 por ciento.

"Hasta ahora no hemos podido frenar su propagación", dijo Dan Taylor, biólogo de Bat Conservation International. "Sin embargo, ahora sabemos mucho más sobre el ciclo de vida del hongo, y ha habido varios estudios prometedores que indican que ciertas bacterias naturales que se encuentran en la piel de los murciélagos y en el suelo pueden inhibir su crecimiento".

Si la propagación del patógeno no se detiene, muchas especies se extinguirán en 20 años, incluyendo al pequeño murciélago marrón. Aunque alguna vez fue el murciélago más común de América del Norte alcanzando números de sus individuos en millones, las pequeñas poblaciones de murciélagos marrones han caído en más del 75 por ciento. Además de ser uno de los mamíferos más longevos de la Tierra para su tamaño, con una vida útil de hasta 35 años, el pequeño murciélago marrón es un alimentador voraz que puede consumir casi su peso corporal en insectos cada noche.

Simultáneamente, varias especies de murciélagos migratorios han sido afectadas por desarrollos de energía eólica. Entre 2000 y 2011, murieron 1.3 millones de murciélagos debido a colisiones con las turbinas eólicas o por barotrauma, nombre con que se conoce a las lesiones internas resultantes de los rápidos cambios de presión cerca de las cuchillas.

Desde principios de 2000, Bat Conservation International y otros han estado trabajando con la industria en el desarrollo de estrategias para reducir o eliminar el número de murciélagos asesinados en los parques eólicos. Se ha demostrado que aumentar la velocidad de corte de la turbina eólica - la velocidad del viento en que las cuchillas comienzan a girar - reduce la mortalidad en más del 50 por ciento. Dispositivos montados en turbinas que producen ondas de sonido ultrasónicas también pueden reducir las muertes al disuadir a los murciélagos de las fuentes de sonido.

En 2008, Kunz fue coautor de un estudio que intenta cuantificar las consecuencias económicas de estas pérdidas combinadas. Los investigadores estimaron que la pérdida de murciélagos para la agricultura de América del Norte podría caer en el rango de US$3.7 mil millones a US$53 mil millones de dólares por año.

Un impulso de relaciones públicas

Dejando a un lado el valor utilitario, Taylor inevitablemente recibe preguntas sobre la rabia.

"Si bien los murciélagos pueden transmitir la rabia, es extremadamente raro", dijo.

De acuerdo con los Centros para el Control de Enfermedades, entre 1997 y 2006 solo 17 casos de rabia humana en los EE. UU. se asociaron con murciélagos. En contexto, cada año un promedio de 20 personas son asesinadas por ganado.

Ya sea la amenaza de muchos más mosquitos o la pérdida de margaritas y tostadas de aguacate, la percepción respecto a los murciélagos está cambiando para mejor, según Taylor. Por el bien de los murciélagos y los humanos, esa apreciación debe sumar fondos adicionales para la investigación y conservación.

Este artículo fue realizado con la ayuda de sciencing.com