¿Cómo extraer metal a partir de una mena?

Escrito por Bryan Clark ; última actualización: February 01, 2018
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La mayoría de los metales existen en combinación con otros elementos. Comúnmente, los metales se encuentran naturalmente bajo forma de óxidos o sulfitos lo que significa que el elemento metálico está unido en un compuesto de dos partes con oxígeno o moléculas de sulfuro, respectivamente. Estos compuestos se los denomina mena; las menas, se encuentran en la naturaleza entre otros minerales, rocas y materiales presentes en la corteza terrestre. Dependiendo del metal extraído, habitualmente hierro, cobre, aluminio, o titanio, se utilizan diferentes métodos para reducir el compuesto a un elemento metálico únicamente. Un método popular de realizar esto es a través de la reducción por carbono.

Retira la ganga, se trata de la suciedad o roca que se encuentra mezclada con la mena. Esto se realiza químicamente para el cobre y el aluminio, utilizando químicos específicos para esos elementos, o más comúnmente a través de un método llamado "espuma de flotación". La espuma de flotación consiste en aplastar la mena cruda, tratándola con aceite de pino o de trementina para hacer que las partículas de los compuestos de mena se vuelvan hidrófobos, poniendo toda la mena en un baño de agua y de un agente espumoso como el jabón; luego enviando aire con una bomba para hacer burbujas que capturan los componentes metálicos hidrófobos. Las burbujas de aire traen hacia la superficie los componentes deseados de la mena, mientras la tierra y la roca quedan atrás. Con la mena de hierro, la mena cruda es aplastada y luego simplemente lavada, retirando así la ganga.

Reduce el compuesto a un metal utilizando la reducción por carbono. Esto requiere mucho calor, como el de un alto horno. Un alto horno produce el calor suficiente para derretir la mena, y utiliza el carbono o el monóxido de carbono para combinar con la parte de oxígeno del compuesto y retirarlo del metal.

Retira el metal reducido del alto horno, o simula el procedimiento de un alto horno manualmente en un "bloomery". Para hacer esto quema carbón con la mena en el "bloomery", brindando mucho oxígeno con un fuelle o con un soplete.

Calienta y luego martilla la masa esponjosa resultante para obtener hierro forjado. El proceso de martillado elimina más impurezas del mineral.

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