Diferencia entre polímeros lineales y ramificados

Escrito por Kevin Carr ; última actualización: February 01, 2018
John Foxx/Stockbyte/Getty Images

Un polímero es un término general para cualquier molécula que sea una larga cuerda de partes repetitivas más pequeñas. En la fabricación, con frecuencia se piensa en los polímeros como plásticos debido a que muchas sustancias artificiales como el plástico son polímeros derivados del petróleo. Sin embargo, hay muchos polímeros diferentes (tanto naturales como artificiales) que constan de distintas partes. A menuda, el tipo de cadena de constituye al polímero determina sus propiedades.

Estructura general de los polímeros

Los polímeros están hechos de largas cadenas repetitivas de monómeros, que son las partes más pequeñas y únicas de la cadena. Muchos polímeros comunes están hechos de petróleo y otros hidrocarburos, pero otros son naturales. Por ejemplo, el polietileno artificial consta de una cadena de moléculas de etileno, mientras que el almidón está hecho de largas cadenas de moléculas de glucosa. Algunas cadenas de polímeros sólo tienen unos pocos cientos de unidades de largo, mientras que otros tienen el potencial de ser infinitamente largas. Por ejemplo, las moléculas del caucho natural están tan entrelazadas que todo una banda elástico puede ser considerada como un gran molécula polimérica.

Polímeros lineales

El polímero más simple es el lineal: una cadena en la que todos sus monómeros forman una línea simple. Un ejemplo de un polímero lineal es el Teflon, que está hecho de tetrafluoroetileno. Es una hebra simple de unidades de dos átomos de carbono y cuatro átomos de flúor. Al formarse, estos polímeros lineales pueden crear hebras de fibras o formar una red que puede ser muy resistente y difícil de atravesar.

Polímeros ramificados

Los polímeros ramificados ocurren cuando grupos de unidades se ramifican a partir de un larga cadena polimérica. Estas ramas se conocen como cadenas laterales y también pueden ser grupos muy largos de estructuras repetitivas. Los polímeros ramificados pueden clasificarse en base a cómo se ramifican a partir de la cadena principal. Los polímeros con muchas ramificaciones se conocen como dendrímeros, y estas moléculas pueden formar una correa cuando se las enfría. Esto puede hacer que el polímero sea resistente en el rango de temperatura ideal. Sin embargo, al ser calentados, tanto los polímeros lineales como los ramificados se ablandan, ya que la vibración de la temperatura supera las fuerzas atractivas entre las moléculas.

Polímeros entrecruzados

Un tipo adicional de polímero es conocido como polímero entrecruzado. Este polímero forma cadenas largas, ya sean ramificadas o lineales, que pueden formar enlaces entre las moléculas poliméricas. Debido a que forman enlaces covalentes que son mucho más fuertes que las fuerzas intermoleculares que atraen otras cadenas poliméricas, el resultado es un material más resistente y estable. Un ejemplo de este es cuando el caucho natural es vulcanizdo, lo cual significa que se lo calienta para que las moléculas de azufre de las cadenas poliméricas del caucho formen enlaces covalentes entre sí. Esta diferencia de resistencia es notable al comparar la rigidez y la durabilidad del neumático de un auto con el de las bandas elásticas.

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