Cómo extraer el oro de las rocas

Escrito por Eliana Gaon ; última actualización: July 03, 2018

En realidad, no puedes derretir rocas y obtener oro. Si sostienes una roca sobre una llama lo suficientemente caliente como para derretir oro y si esperas que este gotee, te vas a decepcionar. El proceso de extracción de oro del mineral es un proceso de múltiples pasos e históricamente ha involucrado el uso de algunos químicos peligrosos, incluyendo cianuro y mercurio. Las técnicas de extracción más avanzadas han eliminado la necesidad de utilizar estos productos químicos y han hecho que el proceso sea mucho más seguro. Aunque sea demasiado peligroso como para intentarlo en casa.

Triturar la roca

Las rocas que contienen vetas de oro visibles generalmente poseen oro en su interior. Para que el mismo sea accesible, los extractores trituran las rocas en pequeñas piedras y luego las muelen convirtiéndolas en polvo. En tiempos pasados, los mineros y buscadores de oro lo hacían con martillos y un mortero, pero los buscadores de oro modernos utilizan grandes máquinas llamadas trituradoras para formar las pequeñas piedras. A su vez, depositan las piedritas en otras máquinas trituradoras para obtener polvo o un compuesto acuoso. Aunque este proceso expone todo el oro, el metal aún está mezclado con una variedad de otros minerales. El oro es pesado, por lo que los procesadores generalmente agitan el compuesto para separar el oro, que tiende a caer al fondo del recipiente.

Lixiviación de cianuros

Cuando los procesadores empapan el compuesto pastoso en una solución acuosa de cianuro, el oro y la plata en el mineral forman un complejo de cianuro metálico. Antes de introducir el compuesto en una solución de cianuro, añaden cal para aumentar el pH a 10 u 11, lo que previene la liberación de gas cianuro tóxico. También introducen oxígeno o compuestos de peroxígeno como agentes oxidantes para aumentar la tasa de lixiviación. Ya sea durante el proceso de lixiviación o inmediatamente después, los procesadores introducen carbón activado, que adsorbe los metales para formar terrones que pueden ser fácilmente eliminados de la mezcla mediante cribado. Un segundo tratamiento con una solución de cianuro separa el oro y la plata del carbono, y el mismo se recicla. Los procesadores extraen el oro de la solución por electrodeposición, lo que requiere poner la solución en una celda con un par de terminales eléctricos y pasar una fuerte corriente eléctrica a través de ella, lo que hace que el oro se acumule en el terminal negativo.

En el 2013, un equipo de investigadores liderado por Zhichang Liu publicó un informe en la revista "Nature" en el que describría su descubrimiento de un método de extracción de oro que reemplaza el cianuro, por almidón de maíz inofensivo. Ninguno de los subproductos de este proceso son peligrosos.

Aleación de Mercurio

El oro y el mercurio forman rápidamente una aleación, por lo que la aleación de mercurio ha sido utilizada durante siglos para extraer oro del mineral. El mineral debe estar completamente limpio para asegurar un contacto óptimo entre el oro del mineral y el mercurio que se introduce. Una forma de limpiarlo es lavar el mineral en una solución de ácido nítrico. El mercurio puede introducirse de varias maneras: una, es frotarlo en el fondo de una sartén, verter una solución del polvillo limpio y agua, luego agitar la mezcla. El oro se combina con el mercurio, el cual se puede raspar de la sartén con una espátula. Luego, la aleación debe ser tratada, ya sea con calor o con ácido sulfúrico para recuperar el mercurio. Ambos procesos liberan gases peligrosos que derivan del mercurio.

Refinar el Oro Recuperado

La mejor manera de recuperar el oro de un terminal después de la electrodeposición es calentar el terminal a una temperatura que exceda el punto de fusión del oro. Esta temperatura es de 1,945 grados Fahrenheit (1.062 °C) y se necesita un horno para suministrar tanto calor. Una llama abierta rara vez hace este truco. Es común agregar un fluido al oro, como el bórax, para bajar el punto de fusión y hacer que el proceso sea más eficiente.

De esta manera, los procesadores forman oro recuperado, el cual puede ser mezclado con plata y otros metales con un punto de fusión más bajo, obteniendo barras doradas de baja calidad, las cuales deben ser refinadas para extraer el oro puro. Es posible realizar este proceso con productos químicos o con calor.

Este artículo fue realizado con la ayuda de sciencing.com

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