¿Qué son los polímeros naturales?

Escrito por Henri Bauholz ; última actualización: February 01, 2018
La madera que se encuentra en el tronco y ramas de un árbol se considera un polímero natural.

Algunos de los ejemplos más comunes de polímeros son plásticos y proteínas. Mientras que los plásticos son el resultado del proceso industrial, las proteínas son abundantes en la naturaleza y por lo tanto se consideran generalmente como un polímero natural. En realidad, si se buscas en las plantas y animales que viven a tu alrededor, probablemente encontrarás muchos polímeros naturales.

Definición de polímeros

Los polímeros se definen como cadenas moleculares largas hechas de unidades que se repiten. A menudo, los polímeros están asociados con los plásticos modernos y otros compuestos sintéticos, pero bastantes polímeros se producen de forma natural en la naturaleza. Originalmente, se considera a los polímeros una propiedad de moléculas basadas en carbono, pero este tipo de estructuras repetitivas también se pueden encontrar en sustancias que no son carbono, tales como la siliconas. De hecho, los polímeros son compuestos sintéticos y naturales que pueden llegar a ser bastantes largos. Hoy en día, los científicos que trabajan en el desarrollo de nuevos productos sintéticos suelen estudiar algunos de los ejemplos más complejos de polímeros naturales en un esfuerzo por comprender mejor este fenómeno científicos útil.

Madera y patatas

Los polímeros pueden subdividir en dos subgrupos, uno de los cuales es un polisacárido. Los polisacáridos son llamados así porque su unidad principal es una molécula de azúcar, que contiene sólo carbono e hidrógeno. A partir de estos hilos moleculares relativamente simples, la naturaleza ha creado polímeros tales como celulosa, almidón, ADN, algodón y caucho. Los almidones sencillos se crean a menudo por las plantas a través del proceso de fotosíntesis, y luego son unidos entre sí para formar polímeros complejos.

Proteínas y enzimas

El otro grupo de polímeros que se conoce como polipéptidos. En este subgrupo de los polímeros, los aminoácidos son los bloques de construcción. Un aminoácido se forma cuando un único amino (NH2) está unido a un grupo carboxilo (COOH). Aún así, se necesitan al menos dos grupos de aminoácidos para formar una molécula de péptido, a continuación, dos péptidos deben ser unidos para crear un polipéptido. Dentro de los polipéptidos las combinaciones posibles son enormes, pero la mayoría de las proteínas y enzimas entran dentro de esta grande subdivisión.

Ejemplos de polipéptidos

Nombra cualquier proteína o enzima y muy probablemente tienes un ejemplo de un polímero natural. Otro ejemplo fascinante de polipéptidos es la seda, que se hace por el gusano de seda, pero ha sido un elemento básico de la ropa de la humanidad durante miles de años. Este material natural forma fibras largas y delgadas, un evento muy inusual de una sustancia a base de aminoácidos. El nylon, una poliamida sintética, aparece diferentes forma para imitar la seda, aunque su estructura molecular es ligeramente diferente.

Sobre el autor

Henri Bauholz is a professional writer covering a variety of topics, including hiking, camping, foreign travel and nature. He has written travel articles for several online publications and his travels have taken him all over the world, from Mexico to Latin America and across the Atlantic to Europe.

Créditos fotográficos

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