¿Qué significan los colores en las mariposas?

Escrito por Kylie Lemon ; última actualización: February 01, 2018
Jupiterimages/Goodshoot/Getty Images

Las grandes alas de las mariposas están cubiertas de diminutas escamas de colores. El efecto de todas estas pequeñas escalas combinadas es lo que le da a las mariposas belleza y, a veces, complejos patrones en sus alas. Además de las polillas, no hay otro grupo de insectos que tenga estos tipos de escamas en sus alas. Los colores sirven principalmente para proporcionar protección a través del camuflaje o para atraer a sus parejas potenciales.

Evolución

Las mariposas tienen sus colores como parte de un proceso evolutivo. Tanto polillas como mariposas pertenecen a la orden de alas con escamas de insectos conocidos como lepidópteros. Las polillas vinieron antes de las mariposas y sus restos fosilizados datan de hace 150 millones de años. Millones de años atrás algunas polillas, que son generalmente nocturnas, se hicieron activas durante el día y tenían escamas con colores más brillantes. Estas características les dieron ciertas ventajas, dando lugar a los vivos colores de las mariposas.

Camuflaje

Cuando una mariposa de colores brillantes no quiere destacar, al igual que en un día nublado, cierra sus alas y oculta sus colores. Con las alas cerradas, las mariposas llegan a ser difíciles de ver. Otras mariposas tienen colores que les permiten mezclarse con su entorno. Esto se conoce como coloración críptica y engaña a los depredadores. Los colores de las mariposas se mezclan tan bien con el medio ambiente que el insecto es casi indistinguible.

Advertencia y señalización

Muchos grupos de mariposas tienen colores brillantes que advierten a los depredadores que son venenosas y no saben bien. La mariposa monarca, con sus marcas de color negro y naranja, es un buen ejemplo. Las aves han aprendido a evitarlas, asociando los colores al peligro. La oruga de la mariposa monarca se come las hojas del árbol de algodoncillo, por lo que la mariposa es tanto tóxica y amarga para las aves. Para algunas mariposas, los colores y las marcas de las alas significan algo completamente distinto. Son una manera de identificar y atraer a sus parejas potenciales.

Mimetismo

Algunas mariposas tienen colores en sus alas que advierten a sus depredadores que son venenosas y no son muy sabrosas. Pero estas mariposas furtivas no son venenosas y podrían ser una buena comida para un pájaro hambriento. Las mariposas tienen colores que imitan o copian las marcas de mariposas venenosas. Con el tiempo, los depredadores han aprendido a evitar ambas mariposas. Un ejemplo es la mariposa virrey, que imita las marcas de color naranja y negro de la mariposa monarca.

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