¿Por qué los compuestos iónicos conducen electricidad en el agua?

Escrito por Carolyn Kaberline ; última actualización: February 01, 2018
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NaCl, la sal, es uno de los compuestos iónicos más comunes. Cuando está en un estado sólido, es incapaz de conducir una corriente eléctrica. Solo puede conducirla cuando está disuelto en agua o en algún otro líquido. Para entender por qué pasa esto, primero es necesario entender la composición de los compuestos iónicos.

Iones

Los átomos están hechos de protones de carga positiva, electrones de carga negativa y neutrones sin carga. Mientras que los protones y los neutrones habitan en el núcleo del átomo, los electrones se encuentran a diferentes niveles de energía alrededor del núcleo. Los elementos de las filas verticales más a la izquierda de la tabla periódica tienden a perder uno o más electrones en su capa más expuesta, dándole a los átomos una carga positiva, mientras que los de la derecha tienden a ganar electrones, dándole a los átomos una carga negativa. Estos átomos cargados positiva y negativamente se llaman iones.

Conductividad

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Los iones positivos y negativos se unen para formar un compuesto iónico. Debido a la estructura cristalina rígida de este compuesto sólido, no conduce corriente eléctrica. Pero cuando este compuesto iónico se coloca en agua, los iones se separan y se mueven libremente. Como ahora se pueden mover libremente, pueden conducir una corriente eléctrica pasándosela de un ion al siguiente.

Baterías

El movimiento de una corriente eléctrica a través de una solución iónica es el principio básico detrás de las baterías. Si dos bandas de metal de diferentes niveles reactivos se unen por un cable y se colocan en una solución iónica, los electrones fluirán desde la banda negativa hacia la banda positiva, creando una corriente eléctrica.

Galvanoplastia

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Las soluciones iónicas también se usan en la galvanoplastia. En este procedimiento los iones de una solución se depositan como metal en un objeto. Por ejemplo, si queremos una cuchara enchapada en plata, deberíamos tener una solución de sal de plata como el nitrato de plata, AgNO3. Esta solución tendría iones de plata, Ag+, e iones de nitrato, NO3.

Colocar una banda de plata en la solución y conectarla a un cable al polo positivo de una batería y luego conectar el polo negativo a un cable atado a la cuchara completaría el circuito. Cuando la corriente comience a fluir, la plata de la solución se depositará en la cuchara de carga negativa, mientras que la banda de plata proveerá más electrones para mantener la misma concentración en la solución.

Neuronas

Las soluciones iónicas no solo pueden conducir electricidad entre electrodos u objetos galvanizados, también pueden llevar señales entre las células nerviosas del cuerpo humano. Esta habilidad de pasarse impulsos nerviosos le permite al cuerpo humano moverse y realizar varias tareas.