Las fábricas de tormentas más impresionantes del mundo

Escrito por Alejandra Romero ; última actualización: August 08, 2018

Ya sea que se trate de una simple nube de aire que se enardece en una tarde de verano o de una épica tormenta que marca un cambio de clima, las tormentas se encuentran entre los verdaderos fenómenos de nuestro planeta. Las tormentas son fuentes vitales de lluvia y representan los actores fundamentales en el balance de energía de la atmósfera, las tormentas eléctricas también pueden ser aterradoras, escupiendo rayos letales y desencadenando tormentas ocasionales como los tornados. Las tormentas eléctricas pueden formarse casi en cualquier lugar fuera de las latitudes polares, pero ciertas geografías pueden describirse como auténticas fábricas de tormentas eléctricas, lugares donde prosperan las tormentas.

Cinturón de clima de la Tierra: la zona de convergencia intertropical

La Tierra tiene un cinturón de tormentas de lluvia que se forma en la Zona de Convergencia Intertropical (ZCIT), llamada así por la confluencia de los vientos alisios de los hemisferios norte y sur. El intenso calentamiento solar alrededor del ecuador hace que el aire caliente se eleve (convección), enfríe y condense las nubes para producir precipitaciones incesantes. Sobre los océanos, que no se calientan tan rápida o intensamente como las masas terrestres, la ZCIT se visualiza como una faja de nubes de lluvia y débiles tormentas marítimas. Sin embargo, cuando pasa sobre los trópicos continentales, particularmente en África, el sudeste de Asia y América del Sur, la zona se manifiesta en tormentas frecuentes durante todo el año, definidas por una convección mucho más intensa.

Lago de Maracaibo: Relámpago del Catatumbo

Tan implacables son las tormentas nocturnas del lago Maracaibo, una enorme laguna en el norte de Venezuela alimentada por el río Catatumbo, que ha sido apodado el "Relámpago del Catatumbo". De hecho, los rayos del Catatumbo son lo suficientemente confiables para haber proporcionado un faro de navegación colonial para los navegantes del Mar Caribe. De acuerdo con un documento de 2016 en el Boletín de la Sociedad Meteorológica Estadounidense, el Lago de Maracaibo es el punto clave del alumbrado terrestre: las tormentas eléctricas azotan aquí casi 300 días al año en promedio, alcanzando un máximo (poderosamente bello) después de las horas de trabajo.

La posición de la laguna dentro de la ZCIT establece el escenario general para el desarrollo de tormentas eléctricas, pero el espectáculo eléctrico de clase mundial, un promedio de 233 destellos por kilómetro cuadrado por año, parece deberse a una confluencia única de factores topográficos y geográficos. Respaldado al sur por las crestas andinas y al norte por el Golfo de Venezuela, el Lago de Maraicabo experimenta una gran cantidad de montañas, valles y brisas marinas que se mueven y revuelven a su alrededor, además de mucha humedad de la laguna y el golfo. Todo esto se suma a un show de rayos incomparable.

La Cuenca del Congo: El Corazón de las Tormentas Tropicales

El Lago de Maracaibo puede tomar el control cuando se trata de la gran frecuencia de sus rayos, pero sus tormentas de "faro" están muy localizadas. Donde la ZCIT ​​cruza África, se encuentra una arena mucho más amplia para las tormentas eléctricas más fuertes de los trópicos: las de la cuenca del Congo, que ve una tasa promedio de 205 destellos por kilómetro cuadrado por año. Una vez más, el letargo de fondo de la zona ecuatorial proporciona los ingredientes básicos para la convección, pero la intensidad de ese pozo de convección excede la mayoría de las otras ZCIT. La cuenca del Amazonas en América del Sur, por ejemplo, una llanura de selva tropical gigante como el Congo, palidece en comparación con el tamaño y vigor de la tormenta. Curiosamente, la lluvia tiende a ser menor en África ecuatorial que en las mismas latitudes de América del Sur y el sudeste asiático, incluso cuando las tormentas son más fuertes.

Los científicos atmosféricos todavía están resolviendo los pormenores de por qué la cuenca del Congo es un punto álgido para grandes tormentas eléctricas. Pero, como en el Lago de Maracaibo, parece que hay una combinación complicada de factores atmosféricos y topográficos. Estos incluyen flujos de aire convergentes desde el Océano Atlántico y el interior de la Cuenca del Congo y la influencia de las tierras altas circundantes, incluidas las montañas Mitumba, cuyas estribaciones occidentales tienen más relámpagos en el continente, a lo largo del borde oriental de la cuenca.

Enclaves de tormentas en las Latitudes Medias

La cuenca del Congo puede ver la mayor cantidad de fuertes tormentas eléctricas durante todo el año, pero las más fuertes se desarrollan en latitudes medias. El centro y el este de los Estados Unidos, el centro-sur de América del Sur y, en menor medida, la llanura indogangética del sur de Asia, se destacan en este sentido, siendo los ingredientes básicos de la tormenta un chorro húmedo de bajo nivel; mucha cizalladura vertical de viento (reversiones de la dirección del viento a lo largo de una corta distancia); y montañas de barlovento para crear inestabilidad en el flujo de aire del oeste.

Los Estados Unidos: El país de las Tormentas

Las turbulencias en los vientos del oeste que caen sobre las Montañas Rocosas en dirección norte-sur, el aire polar frío que baja desde el norte y las masas marítimas húmedas que se elevan desde el Golfo de México y el Atlántico, son la combinación perfecta, que al encontrarse con las Grandes Planicies, las tierras bajas centrales y la costa del Golfo de los Estados Unidos forman uno de los mejores viveros del planeta para tormentas violentas. Junto con las tormentas de larga duración y las líneas de turbonada, la región es un semillero mundial de tormentas supercélulas, que es el tipo de tormenta más feroz.

Distinguidas por una corriente ascendente en rotación, las supercélulas parecen generar la mayoría de las tormentas más severas del país en términos de granizo y velocidad del viento, y - de manera significativa - también forman la zona de conversión de los tornados más fuertes. Los Estados Unidos reclaman la mayor parte de los tornados en el mundo. Un artículo de Weather and Forecasting de 2003 definió "Tornado Alley", la zona de los tornados más feroces del país, que se extiende desde el sur de Texas Panhandle hacia el norte hasta el este de Dakota del Norte y el oeste de Minnesota.

El otro lugar de nacimiento mas sobresaliente para los tornados en los EE. UU., y otro de los rincones más tormentosos del país es la península de Florida. Dicho esto, los tornados de este estado son muchos y probablemente son generados por trombas marinas que vienen a la tierra o por la brisa marina en lugar de tormentas de supercélulas. Son típicamente mucho más débiles que esos monstruos de nubes en forma de embudo que se forman en las llanuras centrales.

Mega-tormentas de Sudamérica

Rivalizado con el enorme vivero de tormentas que se produce en los Estados Unidos e imitándolo de muchas maneras, los pastizales de las Pampas y el Gran Chaco en el centro sur de América del Sur también provocan algunas nubes de tormenta verdaderamente espectaculares. Paraguay, el norte de Argentina y el sur de Brasil evocan enormes tormentas eléctricas por las mismas razones básicas que las Grandes Llanuras, sobre todo porque, al igual que las esteparias norteamericanas, se encuentran al abrigo de una gran cadena montañosa norte-sur, los Andes. Los complejos de tormentas a gran escala de esta región pueden incluso exceder a sus homólogos de EE. UU. en tamaño y duración.

A la luz de esto, no es del todo sorprendente que las Pampas también formen un cinturón importante de acción global de tornados después de "Tornado Alley": el Pasillo de los Tornados, o el Corredor de Tornados.

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