Ventajas y desventajas de la minería a cielo abierto

Escrito por Patrick Stothers Kwak ; última actualización: February 01, 2018
Las minas abiertas permiten el uso de máquinas de gran tamaño.

La minería a cielo abierto es un tipo de extracción de minerales o roca que no necesita un túnel en la tierra. Cuando un mineral o roca deseada está cerca de la superficie, las empresas suelen optar por la minería a cielo abierto, debido a sus menores costos y mayor eficiencia. Los pozos abiertos normalmente se cavan en niveles y con paredes en ángulo para reducir el riesgo de colapso o caída de rocas. Estos agujeros pueden tener decenas de kilómetros de ancho y miles de metros de profundidad. Generalmente estos pozos aumentan de tamaño hasta que los minerales deseados se agotan o el coste de la extracción se hace demasiado grande.

Ventaja: extracción fácil

La mayor ventaja de la minería a cielo abierto es la proporción relativamente baja de costos de extracción. Las minas a cielo abierto se eligen cuando los depósitos de minerales valiosos se encuentran debajo de la superficie y donde la sobrecarga (superposición de roca o tierra) es relativamente delgada. Esto significa que no se requiere una extensa red de túneles y costosos soportes estructurales. Por otra parte, los camiones grandes pueden entrar en una mina a cielo abierto, lo que permite una transición más eficiente desde la extracción hasta su procesamiento.

Ventaja: condiciones de trabajo más seguras

Como la minería a cielo abierto no requiere infraestructura subterránea, las tasas de lesiones entre los trabajadores son mucho más bajas. Los derrumbes son virtualmente eliminados como riesgos, y la acumulación de gases tóxicos, que pueden causar explosiones repentinas o contribuir a las enfermedades crónicas, no se producen.

Ventaja: beneficios para el consumidor

La minería a cielo abierto es significativamente menos costosa que la minería subterránea. Los ahorros en infraestructura y mano de obra se trasladan al comprador de materiales extraídos y, eventualmente, al consumidor.

Desventaja: contaminación ambiental

Al igual que con todas las formas de extracción de minerales a gran escala, la minería a cielo abierto puede tener un impacto negativo sobre el medio ambiente y los ecosistemas. La eliminación de la sobrecarga destruye el paisaje pre-existente y contribuye a la erosión. Por otra parte, los productos químicos utilizados para el tratamiento de los minerales extraídos (por ejemplo, el cianuro que se utiliza para tratar el mineral de oro) a veces pueden fugarse en los sistemas de suelos y aguas circundantes. La minas a cielo abierto también requieren numerosas carreteras y una infraestructura de producción o tratamiento.

Desventaja: riesgos para la salud humana

Las piletas de residuos son grandes cuerpos de agua que contienen residuos que quedan después de la extracción y el tratamiento de minerales. El agua contaminada se encuentra en estos estanques, que generalmente están recubiertos con un material impermeable, hasta que el agua se evapora y los contaminantes sólidos pueden eliminarse. Sin embargo, estas piletas de residuos no siempre pueden contener estos residuos si no están bien construidas o mantenidas. Esto puede generar que los contaminantes se filtren hacia los sistemas de suelo o la superficie local y el agua subterránea. La exposición a muchos de los productos químicos utilizados en la minería puede causar problemas de salud tanto inmediatos como crónicos.

Sobre el autor

Patrick Stothers Kwak first began writing professionally in 2008 as a contributor to the "UBC Foreign Affairs Journal." His articles are centered around international politics and political economy. Stothers Kwak holds a Bachelor of Arts in international relations from the University of British Columbia and is pursuing his Juris Doctorate at Osgoode Hall Law School at York University.

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  • Jupiterimages/liquidlibrary/Getty Images
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