Características geológicas y geográficas de las minas de oro

Escrito por Christine Kukka ; última actualización: February 01, 2018
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Además de los gases, solo hay unos veinte elementos que pueden encontrarse en estados nativos y se dividen en tres grupos: metales, semimetales y no metales. Los metales nativos a su vez, se agrupan en tres categorías: el grupo del hierro, el grupo del platino y el grupo del oro, en el que se ubican el oro mismo, la plata y el cobre. Estos minerales se forman a partir de procesos geológicos que tardan millones de años.

El oro

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El oro se encuentra distribuido en todo el planeta, aunque siempre en cantidades pequeñas ya que es un elemento poco común en la corteza terrestre. Se calcula que en los océanos podrían estar acumulados unas diez millones de toneladas de oro, pero su extracción es inviable. El oro se presenta en forma de agregados irregulares (pepitas) y detríticos, es decir, insertados en una roca. Es amarillo, maleable y dúctil, además de estable frente a las condiciones atmosféricas.

Formación geológica

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El oro proviene de las rocas que conforman la corteza terrestre o de masas fundidas conocidas como “magma”, las cuales provienen de las profundidades de la corteza. Luego sufrieron un proceso de enfriamiento y se convirtieron en rocas ígneas. Estas masas traen consigo el oro y otros elementos. En condiciones favorables, estas masas se depositan en la corteza terrestre y forman cuerpos mineralizados de diferentes dimensiones y formas. Esos depósitos, a su vez, dan origen a los diferentes yacimientos.

Minas hidrotermales

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La mayoría de las minas de oro tienen origen hidrotermal y se clasifican según la temperatura. Las hidrotermales de alta temperatura están asociadas con rocas muy antiguas, provenientes del precámbrico y paleozoico. Tienen cuerpos minerales en forma de vetas o filones de cuarzo aurífero. Las hidrotermales de temperaturas intermedias se caracterizan por tener cuerpos minerales en forma de vetas, donde el oro está en forma nativa o dentro de los sulfures. Estos son los yacimientos con mayor valor industrial.

Minas hidrotermales de baja temperatura

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Estas minas se forman en estrecha relación con la actividad volcánica y ofrecen cuerpos minerales en forma de vetas formadas a poca profundidad, en rocas volcánicas. A este grupo pertenecen los “yacimientos residuales” y los “yacimientos de placeres”. Los primeros se forman en la zona de meteorización de yacimientos hidrotermales de sulfures. Los segundos pueden ser eluviales, aluviales y marinos y se forman debido a la destrucción de yacimientos de oro, mediante procesos de meteorización.

La explotación

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El aumento en el precio del oro, el alto margen de utilidad de su explotación y el desarrollo de métodos rentables para su extracción, han despertado gran interés por la explotación del oro. El método más “barato” es el de extracción por lixiviación con cianuro, que comporta baja inversión de capital a costa de un profundo daño al medio ambiente, pues afecta el agua superficial y subterránea, el aire, el suelo, la flora, la fauna y las poblaciones mismas.