¿Cómo afecta la sal al agua helada?

Escrito por Barry Eitel ; última actualización: February 01, 2018
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Cualquiera de la parte norte de los Estados Unidos está familiarizado con la sal y el hielo. Cada invierno, equipos de carretera arrojan sal en los caminos para combatir la acumulación de hielo. La gente también la utiliza en aceras y porches. Puede parecer una solución simple, pero la combinación de sal, agua y hielo genera reacciones químicas realmente complejas.

Agua y hielo

Siempre que el hielo y el agua entran en contacto, dos acontecimientos ocurren. Las moléculas se mueven del hielo al agua, haciendo que el hielo se derrita. Sin embargo, las moléculas del agua también se mueven al hielo, lo que significa que el agua se congela. Cuando estos dos acontecimientos ocurren en la misma proporción, un equilibrio se logra y nada cambiará demasiado. Este equilibrio se crea a 32 °F (0 °C) en la Tierra. Si la temperatura es diferente, un proceso dominará al otro.

Agregar sal

Agregar otra sustancia también altera el equilibrio entre el agua y hielo. Cuando la sal se agrega a una mezcla de hielo y agua, se disuelve en el agua. Durante este proceso, la sal desplaza algunas de las moléculas de agua. La sal no puede ser congelada en el hielo como las moléculas de agua. Debido a esto, disminuye la velocidad de las moléculas de agua de ser capturadas por el hielo, pero la tasa de fusión permanece igual. Entonces, en general, el hielo se derrite.

Reducir las temperaturas

Sin embargo, debido a la reacción la sal también puede retardar la fusión. La energía es necesaria para derretir el hielo y romper los enlaces de hidrógeno en las moléculas. Esto se libera como calor, bajando la temperatura global de la mezcla de agua/hielo. La temperatura más baja ralentiza el proceso de fusión. Los heladeros utilizan este proceso para hacer su helado extrafrío. Eventualmente la solución se volverá a calentar y ocurrirá la fusión.

Cualquier sustancia servirá

Teniendo en cuenta la química involucrada, parece que la composición química de la sal no tiene nada que ver con la fusión del hielo. No tiene nada que ver. Cualquier sustancia extraña tendrá el mismo efecto en el agua helada al frenar la velocidad de congelación. El alcohol, arena y azúcar tienen efectos similares, aunque con diferentes potencias. Estados, ciudades y ciudadanos utilizan sal por bolsa porque es barata. Pero muchas sustancias tendrán el mismo efecto en un vaso de agua helada.

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