¿Cuáles son los usos del cobalto?

Escrito por Estefanía Mac ; última actualización: February 27, 2019

El cobalto es un metal duro que generalmente se obtiene a través de los procesos de minería de otros metales como el níquel, plata, plomo, hierro y cobre.

Su nombre proviene del alemán “kobalt” que luego se transformó en el francés “cobalt”. En la Tabla Periódica de Elementos se identifica con el símbolo (Co) y su número atómico es 27.

El cobalto se clasifica dentro del grupo de los elementos de transición y muestra un color blanco azulado o con tonos plateados. Sus propiedades físicas y químicas lo asemejan al hierro y al níquel.

Aunque ya se usaba para teñir cerámica y vidrio desde la Edad de Bronce, el cobalto fue descubierto e identificado formalmente por el químico Georg Brandt en 1739 quien demostró que era este metal semidesconocido el responsable de teñir de azul el vidrio y no otros usados desde hacía siglos como el bismuto.

¿Qué usos tiene el cobalto en la industria?

Su primer uso por el ser humano fue para teñir cerámicas y vidrios, con hallazgos de piezas que se remontan a 3.000 años antes de Cristo.

Aunque es un metal frágil y poco maleable en bruto, hoy el cobalto pasó a ser muy importante en la industria porque combinado con otros metales permite fabricar superaleaciones para la fabricación de turbinas de avión, turbinas de gas para la generación eléctrica y otros equipos sometidos a gran esfuerzo.

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La fabricación de estas superaleaciones consume la mitad del cobalto extraído cada año en la industria minera y países como Estados Unidos han declarado a este metal como “altamente estratégico” porque su carencia podría afectar gravemente su industria pesada, industria militar y otras áreas vitales para el funcionamiento de su economía.

Otro uso industrial del cobalto es la fabricación de imanes, para lo cual se combina con el níquel y el aluminio. Una gran parte de estos imanes se utilizan en los audífonos de equipos musicales, así como en micrófonos y otros equipos de sonido.

También se usa en la fabricación de brújulas e incluso en los sistemas de bolsas de aire de los automóviles.

Tiene alta demanda para fabricar herramientas de corte, pues una gran parte de las cuchillas o discos de cortado se hacen a base de estelita, que es una mezcla de cobalto, cobre y tungsteno muy resistente a la temperatura y fricción.

El cobalto se utiliza también en la galvanoplastia, proceso en el cual se aplica una capa de material especial a un objeto para brindarle protección contra la oxidación y los elementos o darle una calidad estética particular y atractiva.

El cobalto en la fabricación de baterías

La revolución de coches eléctricos durante los últimos 20 años ha conllevado a la necesidad de fabricar baterías recargables de gran capacidad y con muchos ciclos de carga y descarga.

El cobalto ha sido el principal componente de estas baterías y aunque se trabaja para desarrollar otras tecnologías, seguirá siendo fundamental su uso por muchos años debido a su menor costo que otros materiales.

Uso del cobalto en prótesis de cadera

El cobalto tiene una gran utilidad en el mundo de la ortopedia pues en aleación con el titanio y el acero inoxidable puede usarse para fabricar prótesis de articulaciones y devolver así la movilidad a miles de personas cuyas coyunturas han sido afectadas por enfermedades degenerativas, lesiones o por desgaste propio de la edad.

Por ejemplo, el proyecto Cobalto Idaho en EEUU, (The Idaho Cobalt Project) afirma que aproximadamente el 70 por ciento de las prótesis de cadera implantadas en el mundo utilizan cobalto y cromo como aleación en el segmento que corresponde a los tallos femorales.

También se usa en prótesis dentales, en aleación con el cromo, obteniendo piezas de gran durabilidad.

El cobalto en la lucha contra el cáncer

Este metal es útil en el tratamiento de algunos tipos de cáncer a través de la técnica de radioterapia. Desde la década de 1960 se empezó a usar en hospitales especializados para irradiar tumores y destruirlos sin generar daños mayores a otras zonas del cuerpo.

Para esto se utiliza la forma cobalto-60, un isótopo radiactivo de este metal, que genera rayos Gamma. Además, el cobalto-60 también puede utilizarse para esterilizar instrumental médico.

Importancia del cobalto en la agricultura

El cobalto tiene aplicaciones en el mundo de la agricultura y la ganadería, pues en forma de cloruro, sulfato, acetato o nitrato se puede utilizar para corregir deficiencias de minerales en los suelos donde pasta el ganado.

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En este caso, el cobalto se considera un elemento esencial para la síntesis de la vitamina B12. También se usa en fertilizantes que estimulan el crecimiento de bacterias que fijan el nitrógeno en el suelo, haciendo más ricos los suelos para el cultivo de cereales y leguminosas.

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